The pleasures of getting into the music: absorption, and its role in the aesthetic appreciation of music

  • Whereas many writers across all times and cultures have written about the potential aesthetic effects of music experiences which could be labeled as absorption, only limited empirical research has been done on the state aspects of this fascinating aspect of human involvement. What is more, there are still few tested models which explain how people can be absorbed by a piece of music as well as continue to be third-person observers monitoring and even reflecting on that same musical experience (cf. Bryant & Veroff, 2007; Dewey, 2005; Wolf, 2013). Adopting a dual process approach (Dietrich, 2004; Evans & Stanovich, 2013; Lewis, Tamborini & Weber, 2014; Mukhopadhyay, 2014; Schwarz, 2011; Smith & Neumann, 2005) – in which human thinking, emotion, and routes to appraisal are defined in terms of an interplay between two distinct systems of psychological processing – this thesis aimed to examine a) the cognitive mechanisms underlying the essential yet poorly understood paradox of losing oneself in the music on the one hand, and the act of meta-awareness (i.e., rational and controlled sense of self) on the other, b) its corresponding psycho-phenomenological profile(s) when listening intentionally to self-chosen music, and c) the different potential of state and trait aspects of absorption and meta-awareness in predicting three indicators of the aesthetic response to music: enjoyment (a purely pleasurable response), lasting impression (a meaningful response related to mixed emotion), and behavioral intention (future-planned seeking/ avoidance response). Moreover, a dynamically-conceived conceptualization of absorption was proposed in terms of a temporary phase taking place amidst a variety of other cognitive responses to music, including concentration, mind wandering, and mindfulness. Finally, a questionnaire commonly-used for assessing alterations in consciousness (Phenomenology of Consciousness Inventory; Pekala, 1991) was evaluated in the context of music listening, before using it in the development of a self-report questionnaire aimed at measuring absorptive states in or by music. To this end, a quantitative empirical research method (state and trait questionnaires) was employed in a series of online surveys, using self-selected music as well as pre-determined music by the researcher as stimulus, together approaching a naturalistic listening setting. Situated within an overarching neurocognitive model for music engagement and consistent with several aesthetic theories converging (Benson, 1993; Dewey, 2005; Wolf, 2013), aesthetic absorption was conceptualized as, and later confirmed to be, structured by experiential and meta-consciousness or – in terms of dual process terminology – intuitive type I and reflective type II processing. Two forms of music absorption were empirically identified and labeled as zoning in and tuning in (cf. Schooler, 2007). These experience profiles distinguished themselves significantly in terms of the degree in which a music listener maintained his or her meta-awareness, assessed via volitional control, rationality, self-awareness, and memory of the previous event. The overall pattern of consciousness parameters of both types of absorbed listening are suggestive of a unique interchanging between brain networks for intuitive processing and areas related to self-reference, -awareness and -control. The distinction between zoning in and tuning in was further found to be strongly related to the quality of affective state (i.e., positive vs. mixed emotions). These emotions modulate the experiential intensity of absorption, suggesting this experience to be an affect-biased type of attention. Based on the feelings-as-information theory (Schwarz, 2011), postulating that positive emotions (e.g., happiness) are differently processed than negatively-tinted types of emotions (e.g., nostalgia), it was concluded that music-induced rumination (a negatively-valenced experience related to the self and represented by the feeling of sadness) ‘competes’ with higher-order functions relevant to meta-awareness. From this perspective, the two found absorption types match conceptually with the positively-tinged self-reflection and negatively-tinged self-rumination as two different types of self-focused introspection (Takano & Tanno, 2009; Trapnell & Campbell, 1999). Further examining the construct’s latent structure, it was shown that being absorbed by music is a continuous phenomenon; a matter of ‘more-or-less’ involvement rather than a ‘unique state of mind’. This finding cautions against subtyping absorption experiences as being qualitatively distinct, and assuming it to be guided by ‘special’ mechanisms. Consequently, determining ‘music absorbers’ is a matter of imprecise estimation rather than being marked by a clear observable onset. Finally, as expected, an absorbed state of mind – operationalized here as a multidimensional bifactor model – completely mediated the effect of trait absorption, and was a good predictor for enjoyment, lasting impression, and behavioral intention. Whereas absorption and enjoyment were found to have a mutual positive effect on each other, absorption and meta-awareness were found to be unrelated to each other. Also, meta-awareness contributed little to aesthetic appreciation. The results confirm the need for a dynamic approach to the relationship between state absorption and enjoyment; the one-directional approach common in many research reports does not seem to fully capture the relationship between them. Future research should examine whether the same applies for absorption and meta-awareness, preferably making use of more advanced measures for the latter. Taken together, this dissertation shows the potential of including the interplay between the trait and state constructs of absorption and meta-awareness in order to better understand the mechanisms underlying aesthetic experiences with music. The present work demonstrated that these two constructs should not be conflated, but, in terms of dual processing, that they represent different levels of consciousness. Moreover, this thesis underlined the power of absorption not only to evoke short-lived pleasurable experiences, but also to stimulate long-lasting impressions. Knowing more about absorbed listening and its potential effects, learning to consciously recognize it as it happens, and perhaps regulate and maintain its positive consequences (i.e., savoring), could further improve the way we engage ourselves with music or other aesthetic objects. Only then could we engage in behavior that we’re sure would make us happy rather than seeking out experiences which we hope would make us happy. Finally, dual process approach and measures provided by research on altered-states-of-consciousness (ASC) experiences offer new and fruitful perspectives to conceptualize aesthetic absorption and examine its mechanisms. Several major research questions lie ahead in understanding the phenomenological experience and aesthetic role of absorption, including the future comparison between subjective experiences of ASCs across varying music and non-music induction methods (e.g., hypnosis), listening conditions (e.g., live concert experience), and musical ‘cultures’ (human societies, musical styles, classes).
  • Während viele Autoren und Autorinnen über alle Zeiten und Kulturen hinweg über die potenziellen ästhetischen Effekte von Musikerfahrungen geschrieben haben, die als Absorption bezeichnet werden können, wurde zu den Zustandsaspekten dieses faszinierenden Aspekts menschlichen Erlebens bislang nur wenig empirische Forschung betrieben. Darüber hinaus gibt es bislang nur wenige validierte Modelle, die erklären, wie Menschen gleichzeitig in ein Musikstück versunken sein und in der Rolle des Beobachters verbleiben können, der genau dieses musikalische Erlebnis betrachtet und darüber reflektiert (Bryant & Veroff, 2007; Dewey, 2005; Wolf, 2013). Basierend auf der Dual Process Theory (Dietrich, 2004; Evans & Stanovich, 2013; Lewis, Tamborini & Weber, 2014; Mukhopadhyay, 2014; Schwarz, 2011; Smith & Neumann, 2005), die menschliches Denken, Emotion und Bewertungsprozesse definiert als ein Zusammen- oder Wechselspiel aus zwei voneinander unabhängigen Systemen psychologischer Verarbeitung, zielt diese Dissertation darauf, folgende drei Bereiche zu untersuchen: a) den Zusammenhang und die zugrunde liegenden Mechanismen des wesentlichen, aber schlecht verstandenen Widerspruchs zwischen sich selbst „in der Musik verlieren“ einerseits und einer latenten, rationalen Handlung des „introspektiven Meta-Bewusstseins“ andererseits, b) das entsprechende psycho-phänomenologische Profil beim bewussten Hören selbstgewählter Musik und c) das unterschiedliche Potential von Zustands- und Eigenschaftsaspekten der Absorption und des Meta-Bewusstseins als Prädiktor für drei verschiedene Manifestationen der ästhetischen Reaktion auf Musik: Genuss, bleibender Eindruck und Verhalten. Darüber hinaus wird eine alternative und realistischere Konzeptualisierung der Absorption als einer temporären Phase vorgeschlagen, die inmitten einer Vielzahl anderer kognitiver Reaktionen auf Musik stattfindet, einschließlich Konzentration, Mindwandering, und Mindfulness. Zum Schluss wurde ein Fragebogen, der gewöhnlich für die Beurteilung von Bewusstseinsänderungen verwendet wird (Phenomenology of Consciousness Inventory), im Rahmen des Musikhörens psychometrisch ausgewertet, bevor er zur Entwicklung einer Skala benutzt wurde, die speziell darauf abzielte, Absorptionszustände durch Musik zu beurteilen. Zu diesem Zweck wurden quantitative empirische Forschungsmethoden (State- und Trait-Fragebögen) in einer Reihe von Online-Umfragen eingesetzt, wobei selbst ausgewählte Musik sowie von den Forschern ausgewählte, kontrollierte Musik als Stimuli verwendet wurden. In Übereinstimmung mit verschiedenen konvergierenden ästhetischen Theorien (Benson, 1993, 2001; Dewey, 2005; Wolf, 2013) wurde die ästhetische Absorption als Ergebnis des Zusammenspiels zwischen primärem und sekundärem Bewusstsein (d.h. type I und type II processing, im Sinne der Dual Process Theory) konzipiert und später auch empirisch bestätigt. Außerdem wurden zwei Arten von Musikabsorption empirisch identifiziert (bezeichnet als zoning in und tuning in, cf. Schooler, 2007), die sich in Bezug auf den Grad der Aufrechterhaltung des eigenen Meta-Bewusstsein signifikant voneinander unterschieden (erfasst über Rationalität, Selbst-Bewusstsein, Willenskontrolle und Gedächtnis). Es konnte gezeigt werden, dass diese Unterscheidung der Absorptionstypen mit der Qualität von gleichzeitig gefühlten Emotionen (d.h. positive gegenüber gemischten Emotionen) dergestalt assoziiert ist, dass sie die erlebte Intensität der Absorption modulieren. Ausgehend von der Perspektive der „feelings-as-information theory“ (Schwarz, 2011), die postuliert, dass positive Emotionen (z. B. Freude) anders verarbeitet werden als negativ getönte Arten von Gefühlen (z. B. Nostalgie), wurde geschlossen, dass durch Musik hervorgerufenes Grübeln (inklusive trauriger Gefühle) „im Wettbewerb“ steht mit kognitiven Funktionen höherer Ordnung, die in Beziehung stehen zu Meta-Bewusstsein. Ein wesentliches Forschungsergebnis zeigt, dass Absorption durch Musik dimensional ist, es also um den „Grad“ oder die „Erfahrungsintensität“ geht und nicht um die „Art“ der Absorption oder einen „einzigartigen Zustand des Geistes“. Diese Tatsache weist darauf hin, dass Absorptionserlebnisse als qualitativ unabhängig zu typisieren sind und zeigt, dass die Aufnahme von Musik nicht von „speziellen“ Mechanismen gesteuert wird. Somit ist die Ermittlung von „musikalischen Absorbern“ eher eine unpräzise Schätzung als eine klare Feststellung mit einem beobachtbaren ‚Eintritt‘. Schließlich war, wie erwartet, ein absorbierter Geisteszustand – operationalisiert als multidimensionales Konstrukt bestehend aus Aufmerksamkeitsfokus, verändertem Bewusstsein und visuellen Vorstellungen und mit einem Bifaktor-Ansatz modelliert – ein guter Prädiktor für alle drei Maße musikalischen Gefallens (Genuss, andauernder Eindruck und Verhalten). Während Absorption und Genuss sich gegenseitig positiv beeinflussten, waren Absorption und Meta-Bewusstsein (auf der state-Ebene) überraschenderweise voneinander unabhängig, wobei letzteres wenig zum Gefallen beitrug. Zusammenfassend zeigen diese Ergebnisse die Relevanz veränderter Bewusstseinszustände in ästhetischen Wahrnehmungskontexten und sprechen für eine Berücksichtigung derselben in der Forschungsagenda der ästhetischen Effekte von Musik und Kunst im Allgemeinen. Die Dual-Process-Theory und Messverfahren aus der Forschung über (veränderte) Bewusstseinszustände eröffnen neue und fruchtbare Perspektiven von denen wir profitieren können; unter anderem einen künftigen Vergleich zwischen subjektiven Erlebnissen von (veränderten) Bewusstseinszuständen über die Variation der Induktionsmethode.

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Author:Thijs P. Vroegh
Referee:Melanie Wald-FuhrmannORCiDGND, Frank HakemulderGND, Ulrich Ott
Document Type:Doctoral Thesis
Date of Publication (online):2018/09/21
Year of first Publication:2018
Publishing Institution:Universitätsbibliothek Johann Christian Senckenberg
Granting Institution:Johann Wolfgang Goethe-Universität
Date of final exam:2018/07/09
Release Date:2018/09/24
Page Number:322
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Institutes:Sprach- und Kulturwissenschaften / Kulturwissenschaften
Dewey Decimal Classification:7 Künste und Unterhaltung / 78 Musik / 780 Musik
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